DIY Synthesizers

por Rafael Marfil [triplet]


There is a plethora of synthesizers nowadays. For a budget synthesist most of them remain in the virtual domain. Sometimes we budget people get better financial situations and start to see hardware as a plausible alternative.

Why hardware?

crashes significantly less often

boots significantly faster

most units include comprehensible control surfaces

There are many more reasons, for example the sound is thought to be better on hardware synths, but that is subjective, so no more on that subject.

Fortunately with all this virtual instruments showing up in the market everyday, hardware manufacturers keep bringing beautiful instruments to us. Unfortunately beautiful does not mean good, interesting or innovative. Most products are stuck with the same concept: “try to imitate vintage gear (analog, most of the time)”.

Well that is wonderful, vintage synths posses charm, fame and all that stuff. Yes, subtractive synthesis is great, actually I love it. FM synthesis is almost always there, perhaps scarcely implemented, but there. Additive synthesis? Short answer: NO. Granular? Hey, we are talking about big manufacturers that must sell in order to exist, not about space ships.

So if you want to follow the vintage pack with Moog and Juno imitates, fine. Actually I do it too. I do not use presets however, but those sweet sounds of the past can deliver pleasure in quantities.

So for a moment let us follow the other crowd with good digital synths instead of virtual analogs. Excellent! Now it is time to find yours. You just got to have more than 300 USD and you are set, some of them will be monotimbral though. So if we are willing to give away a couple of hundreds for synthesizers that are monotimbral and will not sound exactly as an analog synth, why not turn to the DIY scene.

Why strange DIY synthesizers?

have unique concepts

have unique sound personality

can be customized, extended and implemented within other projects easily

Welcome to the almost-DIY-kind-off-hackable-digital-synthesizer-party!

We introduce you to:

Meeblip –

A virtual analog coming from Sweden, boasts subtractive dual digital oscillators at 40 kHz sample rate with dual 8-bit weighted DAC audio output. Monophonic and monotimbral in nature, play it over MIDI and enjoy the clearly laid out control surface with eight potentiometers and sixteen switches. It has a 2-pole resonant low pass filter (with high-pass mode), LFO, ADSR envelope and it is capable of FM (Frequency Modulation) and distortion.

For prices starting at 39.95 USD (the highest price being 139.95), it is probably the lowest priced hackable digital virtual analog synthesizer. There is a version that can be built with absolutely no soldering. The hardware is even open source! It gets updates! Come on, go get one now!

assembly video:

YouTube demos:

Shruthi 1 –

Coming from France, this device falls a bit more on the full-fledged professional synthesizer category. Its digital oscillators can produce a variety of waveforms. From the ubiquitous sawtooth/square/triangle combo we love, to the more Waldorfian approach with wavetables. Moreover, the thing can even be fitted with modern analog delicacies such as the CEM3379 VCF/VCA chip of the Ensoniq/Waldorf fame ; the classic SSM2044 VCF, a mighty dual multimode with serial/parallel routing, and a low-fi digital filter with built-in effects. The former was taken from the Shruthi’s page, so a lot of options, talk about customization here!

For a mono synth, it has monstrous specifications including:

two digital oscillators with -A LOT- of waveform algorithms
exchangeable filters
many mixing algorithms
extra sources such as noise, sub-oscillator or percussive attack generator
many modulation options
step sequencer
full MIDI implementation and..
micro tunings!

Well, clearly a quite appealing product, the price is however significantly higher than of the Meeblip. The kit costs 140 EUR, while a fully assembled unit ships for 319 EUR. Well, the shipping actually is not included in the price. For the set of features, the price is excellent. This particular set of features are of now, only to be found on the Shruthi 1, so it is worth every penny! Go get your little monster now!

assembly video:

YouTube demos:


Talking monster we get Gotharman’s DIY deMOON. Coming from Denmark, this extremely compact digital synthesizer is capable of the classic VA stuff, but where it actually excels is at the digital sound domain. This kit is the DIY version of the more costly and discontinued deMOON. For 183 EUR you get a basic kit without potentiometers, connectors, display, power supply and enclosure. For 229 EUR you get a full kit, just add an enclosure! Both prices include international shipping. For a very reasonable price the DIY deMOON packs a four note polyphonic synthesizer with features such as:

oscillators with continuously variable waveforms
wave-shape modulation
FM and PWM
4 high quality unique sounding analog-modeled filters
5 distortion types
4 LFOs with continuously variable waveforms, wave shape and rate modulation
2 envelopes
randomization elements
32-step step sequencer
direct MIDI-control of most parameters and…
granulator effect!

As a matter of fact, we are speaking about a feature rich polyphonic synthesizer. Chords, yes chords! Tasty chords with real-time variable waveforms. Do not forget it is a digital synthesizer, so the move one knob get a commonplace vintage sound may not be very pleased with its truth digital sound. But if you want to create new sounds, this may be the right choice for you. The sound is say to be harsh so it may be openheartedly welcome in musical genres that make use of such harsh timbres. What I found the most interesting of the deMOON, is the inclusion of a “granulator effect”. Yes, finally, granular synthesis brought to hardware!

For a starting price at 183 EUR, that includes international shipping, what is holding you from getting yours! Go do it!

YouTube demos:


I want to make very clear, that these built-it-yourself synths will not provide full orchestral arrangements by themselves. They are not Moogs, Junos, ARPs or Prophets. I also want to stress, that this is not a comparison.

I have presented three reasonably priced products that require cooperation from the consumer in the assembly process. They are suitable to be included in bigger projects, for example a DIY groovebox/performance synthesizer. They are “hackable”, modifiable, customizable and even open source. Each one posses an idiosyncratic, unique character. They all have a great deal of individuality, therefore I like to see them as part of a team. If we look at it, we have got two mono synths, each one could provide a bass, or lead part. And we have a polyphonic synth, capable of the former mentioned musical duties, but also of providing the harmonic basis by the means of chords.

If we add something like the VXXY’s DCM8 chip tune drum machine (kind of DIY related), we would get a very original ensemble.

I like digital, I love it, use it everyday, swear by it, etc. The same goes for analog. I want to peacefully add my two cents here by encouraging people that like synthesizers to stop analog/digital snobbism. Both are cool! They are different, weak or strong for a different purposes. Remember, that a synth’s sound depends from its architecture, as much as it depends from its programmer or sound designer, and it also depends on the music we play with it! It is also very important to be aware of the fact, that how good a synth sounds depends on taste, on the occasion, on the context, etc. These are very subjective matters.

Wait for a sort of analog version of this article including products from Korg, M.F.B, ModeMachines and your local DIY synth geek!

See you soon and happy holidays!

Rafael Marfil



Sintetizadores DIY

Hay una gran cantidad de sintetizadores en la actualidad. Para alguien con un presupuesto limitado, la mayoría de ellos permanecen en el dominio virtual. A veces nosotros, los basados en el presupuesto, mejoramos la situación financiera y comenzamos a ver el hardware como una alternativa plausible.

¿Por qué hardware?

Crashea significativamente con menos frecuencia

Inicia mucho más rápido

La mayoría de las unidades incluyen superficies de control muy fáciles de entender.

Hay muchas razones más, por ejemplo, el sonido se piensa mejor en los sintetizadores de hardware, pero eso es subjetivo, por lo que no podemos profundizar en el tema.

Afortunadamente, con todos estos dispositivos virtuales apareciendo en el mercado todos los días, los fabricantes de hardware se empeñan en traer instrumentos cada vez más hermosos a nosotros. Desafortunadamente, lo bello no necesariamente significa bueno, interesante o innovador. La mayoría de los productos están atrapados en el mismo concepto: “tratar de imitar equipos vintage (analógicos, la mayoría de las veces)”.

Bueno, eso es maravilloso. Los sintetizadores vintage poseen encanto, fama y todo eso. Sí, la síntesis sustractiva es increíble, realmente me encanta. La síntesis FM casi siempre está presente, tal vez apenas implementada, pero presente a fin de cuentas. ¿Síntesis aditiva? Respuesta corta: ¡NO! ¿Granular? ¡Hey! Estamos hablando de grandes fabricantes que tienen que vender para poder existir, no de naves espaciales.

Así que si quieres seguir a la manada vintage con las imitaciones de Moog y Juno, muy bien; en realidad yo también lo hago. Sin embargo, yo no uso presets, pero esos dulces sonidos del pasado pueden ofrecer placer en grandes cantidades.

Así que por un momento, vamos a seguir a la otra multitud con buenos sintetizadores digitales en lugar de análogos virtuales. ¡Excelente! Ahora es el momento de encontrar el tuyo. Solo tienes que tener más de 300 dólares y ya está, sin embargo, algunos de ellos serán monotimbral. Así que si estamos dispuestos a regalar un par de cientos por sintetizadores monotimbrales y que no sonarán exactamente como un sintetizador analógico, ¿por qué no recurrir a la escena DIY?

¿Por qué los extraños sintetizadores DIY?

Tienen conceptos únicos.

Tienen personalidad y sonido único

Se pueden personalizar, extender y aplicar en otros proyectos con facilidad

Bienvenido a la fiesta casi DIY más-o-menos-hackeable-digital-sintetizador-fiesta!

Te presentamos:

Meeblip –

Un analógico virtual procedente de Suecia, cuenta con dobles osciladores digitales sustractivos a 40 kHz frecuencia de sampleo con doble salida de 8 bits de audio DAC. Monofónicos y monotimbrales por naturaleza, tócalo a través de MIDI y disfruta de la clara superficie de control con 8 potenciómetros y 16 interruptores. Cuenta con un filtro bajo resonante de 2 polos (with high-pass mode), LFO, envolventes ADSR y es capaz de FM (Frecuencia Modulada) y distorsión.

Con precios a partir de 39,95 USD (el precio más alto siendo de 139,95 dólares), es probable el sintetizador virtual digital analógico hackeable más barato. De hecho, hay una versión que se puede construir sin ningún tipo de soldadura, ¡El hardware es incluso de código abierto! y ¡Se actualiza! Vayan por uno ahora mismo.

Video de montaje:

YouTube demos:

Shruthi 1 –

Procedente de Francia, este dispositivo cae un poco más en la categoría de sintetizador profesional. Sus osciladores digitales pueden producir una variedad de formas de onda, desde el combo omnipresente de diente de sierra / cuadrado / triángulo que tanto amamos, a un enfoque más Waldorfiano con wavetables. Por otra parte, puede ser aún más equipado con modernos deleites analógicos, tales como el chip CEM3379 VCF/VCA de la fama Ensoniq / Waldorf; el clásico SM2044 VCF, un poderoso multimodo doble con enrutamiento de serie / paralelo y un filtro digital de baja fidelidad con efectos integrados. El primero fue tomado de la página de Shruthi, por lo que hay un montón de opciones. Eso sí es hablar de personalización.

Para un sintetizador mono, tiene especificaciones monstruosas, incluyendo:

dos osciladores digitales con MUCHÍSIMOS-algoritmos de forma de onda
filtros intercambiables
muchos algoritmos de mezcla
fuentes adicionales, tales como el ruido, la sub-oscilador o generador de ataque percusivo
muchas opciones de modulación
secuenciador por pasos
implementación completa MIDI y ..
micro tuning

Bueno, claramente un producto muy atractivo, el precio es sin embargo mucho mayor que la de la Meeblip. El kit cuesta 140 EUR y el transporte de una unidad completamente armada cuesta 319 EUR. Los gastos de envío no están incluidos en el precio. Para el conjunto de características, el precio es excelente. Este conjunto de características sólo se pueden encontrar actualmente en el Shruthi 1, por lo que vale cada centavo. Ve a buscar a su pequeño monstruo ¡Ahora!

Vídeo de montaje:

YouTube demos:


Hablando de monstruos, hablemos de DIY deMOON de Gotharman. Originarios de Dinamarca, este sintetizador digital extremadamente compacto es capaz del clásico VA, pero donde realmente destaca es en el dominio del sonido digital. Este kit es la versión DIY del deMOON descontinuado más costoso. Por 183 euros obtienes un kit básico sin potenciómetros, ni conectores, ni suministro de energía, ni display. Por 229 euros se obtiene un kit completo. Ambos precios incluyen el transporte marítimo internacional. Por un precio muy razonable, el deMOON DIY tiene un sintetizador polifónico de 4 notas, con características tales como:

osciladores con formas de onda continuamente variables
modulación de forma de onda

4 filtros analógicos de alta calidad con sonido único
5 tipos de distorsión
4 LFOs con formas de onda variable continuas, waveshape y la modulación de frecuencia
2 sobres
elementos de aleatorización
secuenciador de 32 pasos
control MIDI de la mayoría de los parámetros y …
efecto granulador!

De hecho, estamos hablando de un sintetizador polifónico lleno de características. Acordes, ¡Sí, acordes! Finos acordes con formas de onda en tiempo real variables. No olvidemos que es un sintetizador digital, por lo que con la perilla se obtiene un sonido vintage común y puedes no estar muy satisfecho con su verdadero sonido digital. Pero si deseas crear nuevos sonidos, esta puede ser la opción correcta para ti. Su sonido es conocido como duro por lo que puede ser abiertamente bienvenido en géneros que hacen uso de tales timbres ásperos. Lo que me pareció más interesante del deMOON, es la inclusión del efecto granulador. ¡Sí, por fin, la síntesis granular llevado al hardware!

Por un precio inicial de 183 euros, incluye el transporte internacional. Así que ¿Qué estás esperando para conseguir el tuyo? ¡Hazlo!

YouTube demos:


Quiero dejar muy claro, que estos sintetizadores de “construir-usted-mismo” no proporcionan arreglos de orquestación completa por sí solos. No son unos Moogs, Junos, ARP o Prophets. También quiero hacer hincapié en que esto no es una comparación.

He presentado tres productos a un precio razonable que requieren la cooperación de los consumidores en el proceso de montaje. Son aptos para ser incluidos en proyectos de mayor envergadura, por ejemplo, un sintetizador DIY groovebox / performance. Son modificables, “hackeables” y personalizables e incluso de código abierto. Cada uno posee una idiosincrasia, un carácter único. Todos ellos tienen una gran cantidad de individualidad, por eso me gusta verlos como parte de un equipo. Si nos fijamos bien, tenemos dos sintetizadores mono, cada uno de ellos podría proporcionar un bajo o liderear. Y tenemos un sintetizador polifónico, capaz de los ya mencionados deberes musicales, que también de proporciona la base armónica por medio de cuerdas.

Si añadimos algo así como una DCM8 de VXXY (más o menos relacionada con DIY) nos encontraremos con un conjunto muy original.

Me gusta lo digital, me encanta, lo uso todos los días, lo juro, etc Lo mismo ocurre con lo análogo. Quiero, pacíficamente, añadir mi granito de arena animando a la gente que gusta de sintetizadores a detener el esnobismo analógico / digital. Ambos son cool, son diferentes, débiles o fuertes, para un propósito diferente. Recuerde, que el sonido de un sintetizador depende de su arquitectura, tanto como depende de su programador o diseñador de sonido; y también depende de la música que tocamos con él. También es muy importante estar consciente de que lo bueno del sonido de un sintetizador también depende del gusto, la ocasión, el contexto, etc. Estas cuestiones son muy subjetivas.
Esperen una especie de versión analógica de este artículo, incluidos los productos de Korg, MFB, ModeMachines y sus DIY locales geeks!

Hasta pronto y felices fiestas!

Rafael Marfil


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